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Como Identificar Alergias e Intolerâncias Alimentares

Ouvimos falar muitas vezes de alergias e de intolerâncias alimentares… mas o que são elas afinal? O que as difere? A distinção está sobretudo na forma como o corpo reage aos alimentos, sendo que as intolerâncias são menos graves, embora mais comuns e apenas costumam causar sintomas caso sejam ingeridas grandes quantidades desse alimento. Por outro lado, uma alergia alimentar pode resultar em complicações graves apenas pelo contato com pequenas quantidades do alergénio.

A alergia alimentar é uma reação de saúde adversa que ocorre quando o sistema imunológico reconhece “erradamente” um alimento como uma entidade agressora ao organismo. As manifestações clínicas da reação alérgica podem variar de moderadas a graves, chegando mesmo, em alguns casos, a ser fatais. Os sintomas surgem rapidamente, entre alguns minutos até duas horas após a ingestão do alergénio e podem incluir manifestações cutâneas (pele e mucosas), respiratórias, gastrointestinais e cardiovasculares.

As alergias alimentares mais comuns são ao leite de vaca, ovo, amendoim e frutos de casca rija (também conhecidos por frutos secos), peixe, marisco, trigo e soja.

As intolerâncias alimentares podem surgir quando o organismo não possui a enzima necessária para digerir o alimento e, normalmente, causam apenas perturbações intestinais (gases, diarreia, prisão de ventre), náuseas e vómitos.

A intolerância à lactose e ao glúten são as que mais ouvimos falar… mas então, o que é a lactose? Estamos a falar do açúcar do leite, sendo esta constituída por moléculas de glucose e galactose unidas por uma ligação química. A intolerância à lactose corresponde à produção insuficiente ou nula de lactase, a enzima que faz a separação das moléculas de glucose e galactose, processo este essencial à metabolização e absorção da lactose. Sintomas típicos da intolerância à lactose: dor abdominal e sensação de abdómen inchado, flatulência e diarreia.

O glúten também é um açúcar? Não! O glúten é uma substância constituída por proteínas que se encontram naturalmente presentes em alguns cereais, nomeadamente o trigo, o centeio e a cevada. A doença celíaca é uma doença autoimune que se caracteriza por uma reação imunológica contra o próprio intestino perante a ingestão de glúten. Os doentes celíacos são extremamente sensíveis ao glúten, podendo sofrer lesões na mucosa intestinal mesmo quando este é ingerido em pequenas quantidades. Então é uma alergia? Não! Pois uma alergia é uma reação imunológica dirigida a um componente específico de um alimento e não às próprias células do organismo.

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    Agora vem a grande questão: como posso saber se sou intolerante a algum alimento? À exceção da intolerância à lactose, não existem testes fiáveis e com eficácia cientificamente comprovada para diagnosticar as intolerâncias alimentares. Assim, a forma mais eficaz para o fazer é ir excluindo da dieta, um a um, os alimentos que suspeitamos serem os causadores dos sintomas.

    Após a confirmação de alergia ou intolerância alimentar, torna-se necessário, em qualquer dos casos, excluir o alimento da dieta alimentar ou, no caso de intolerância, optar por outras alternativas de forma a retirar o componente que causa intolerância (ex.: bebida de coco ao invés do leite de vaca).

    Esta tarefa nem sempre é fácil pois exige uma leitura atenta dos rótulos de produtos alimentares pré-preparados, no sentido de identificar potenciais alergénios ocultos. Torna-se também importante evitar défices nutricionais que possam acontecer devido à exclusão do alimento em causa, como tal, fica a recomendação de consultar sempre um profissional de saúde antes de qualquer alteração alimentar drástica.

    Marta Caldeira,
    Nutricionista